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百年前的「电力之战」,如何永远改变了我们生活? 迟志强

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发布时间:2017-04-10 17:44:40

百年前的「电力之战」,如何永远改变了我们生活?  迟志强


 「卷福」本尼迪克特·康伯巴奇也许是扮演「天才」最多的演员之一,出演过福尔摩斯、梵高、图灵等天才之后,他的下一个天才角色已经确定了——大发明家,托马斯·爱迪生。

  2017 年末,电影《电力之战》(The Current War)即将上映,这是一部描绘 19 世纪交流电与直流电大战的电影:爱迪生将会与特斯拉、威斯汀豪斯用电力决一胜负!

  今天极客君就跟大家聊聊这场改变我们生活光电大战!

▲「卷福」扮演的爱迪生

  天才的相遇

  1884 年 6 月,一位来自欧洲的年轻人敲开了爱迪生办公室的门。他手里拿着爱迪生在欧洲的得力助手查尔斯·巴彻勒的推荐信,信里是这么说的:

  我认识两个伟大的人,一个是您,另一个就是这位年轻人。在德国、在法国,交流电机实验都没成功。如果有一个人能帮助他完成这个实验,我相信只有您了。

  爱迪生觉得他虽然年纪不大,却谈吐不凡,就让他留在了公司。这位年轻人正是尼古拉·特斯拉(Nikola Tesla)。

▲尼古拉·特斯拉

  特斯拉确实是不折不扣的天才。

  一天晚上,俄勒冈号东河船上因发电机问题而导致船舶搁浅,这令爱迪生很恼火。特斯拉带着工具忙了一夜,总算修好了机器。这让爱迪生喜出望外,他开始重用特斯拉:

  只要你能设计出 24 种不同类型、带短芯、且具有统一标准的新机器,完工后公司就会给你 5 万美元奖金(相当于今天的 1200 万美元)。

  在当时来说,这可是一笔大钱!几乎相当于爱迪生建立电力公司时的启动资金,爱迪生根本不认为特斯拉能完成这样艰巨的任务,于是信口开河许下了这么一个诺言。

  没想到,特斯拉却做到了。1885 年春天,特斯拉找到爱迪生领奖金,他指望着这笔钱来完成自己梦寐以求的交流电研究。万万没想到,爱迪生却冷冷地对他说:

  你不懂我们美国人的幽默。

▲托马斯·爱迪生

  尽管造交流发电机的钱是拿不到了,不过特斯拉还是想说服爱迪生支持他做交流发电机研究。

  特斯拉告诉爱迪生,如果一个中心电站改为交流发电机,它将解放一大批用直流电机的车间。特斯拉认为,交流电不仅仅可以用于照明,还有其他更多的用途。

  不过,在爱迪生眼中,交流电可没有任何前途可言,更重要的是,他的爱迪生电力公司就是全美国最大的直流电支持者。交流电,无论从安全系数还是商业价值上看,都太危险了!

  爱迪生与特斯拉,就这样结下了梁子。特斯拉一怒之下,跳槽到了西屋电气。虽然这两年西屋电气都快破产了,但在当时,西屋电气可是少有的能够爱迪生电力公司叫板的大企业。

  疯狂的爱迪生

  爱迪生担心的事情还是发生了!1888 年 6 月 5 日,一个名叫斯特雷福的小孩,在纽约东百老汇的街道因触电线不幸身亡。

  当更多的人因高压电线死去时,电力工程师哈罗德·布朗写了一封公开信:

  公众必须起诉这令人不安的猝死。交流电是致命的,使用铜线的照明系统才安全,有的公司这么做,是为了省下铜线的钱。

  布朗在信里暗指的这家公司,就是由乔治·威斯汀豪斯(George Westinghouse)创办的西屋电气,威斯汀豪斯毫不畏缩,直接发了封公开信叫板爱迪生:

  公司目前建成了 98 个交流发电机厂。没有一个因使用交流电系统而遭受过火灾。不过有着 125 个直流电公司的中心电站却发生过无数次的火灾,其中有 3 个已经被彻底烧没了。

  这下,威斯汀豪斯跟爱迪生算是杠上了!

▲乔治·威斯汀豪斯

  爱迪生决定赞助布朗,让他通过实验来证明交流电的危险性。

  这个布朗的脑袋里尽是些损招,他觉得既然要让人意识到交流电的危害性,那电击是最吓人的(杨永信教授表示赞同)。于是开了好几场发布会,在一帮记者和民众面前,用交流电电死了许多猫猫狗狗,甚至还电死了一头大象!

  面对爱迪生和布朗的这种行为,民众们不单是愤怒,更是恐慌:原来电那么可怕!

▲爱迪生电死大象

  爱迪生荒唐又疯狂的行径还在继续。

  1889 年,当时纽约市决定引入全新的死刑方式——电刑,而在爱迪生的资助下,布朗成功发明了人类史上第一把电椅,当然是用交流电供电的。

  这把电椅质量堪忧,第一次执行死刑的时候居然没把死刑犯电死,通电17秒后,犯人痛苦地挣扎了半天;之后,他们又加大电力再次执行,这次用力过猛,整个人都被电焦了……

  不过,爱迪生可是暗暗自喜:一旦用交流电执行死刑,那么人们会永久地将交流电与犯罪、死亡联系在一起,威斯汀豪斯和特斯拉也就玩完了!

▲被执行电刑的犯人

  世纪光电大战

  被爱迪生这么一搅和,所有电力公司都不好过。

  由于盈利表现差,爱迪生电力公司的大股东,银行家摩根在没有征得爱迪生同意的情况下,就安排了合并,合并后的新公司就是如今大名鼎鼎的通用电气,爱迪生的名字完全被隐去,意味着这位大发明家时代的终结。

  事发当天,伤心欲绝的爱迪生不得不面对蜂拥而至的媒体,他当然不希望全世界的人知道他亲手创办的公司被卖掉了,他却是最后一个知道的人。只好用这样的话来搪塞:

  我不能在电力照明上浪费时间了,电灯对我来说真是太老土了,我想我曾是第一个主张合并的人。

▲通用电气

  威斯汀豪斯的西屋电气也不好过,公司深陷财务危机,投资人极为不满。无论是爱迪生还是威斯汀豪斯,都需要继续一笔钱来渡过难关。

  1892 年,芝加哥获得了世界博览会的主办权,美国政府决定把照明系统外包给电力公司,他们需要近十万只灯泡,这是笔稳赚不赔的大买卖!

  话虽如此,但能承包这么大项目的公司可没几个,委员会只收到 2 份标书:通用电气给出了每盏灯 18.5 美元,172 万美元的报价;而另一家一个不知名的小公司给出了每盏灯 6.8 美元,62 万美元的报价。

  相差近三倍,这家不知名的公司自然受到了政府的青睐。而为这家小公司提供技术支持的,正是西屋电气!

▲世博会上的西屋电气

  西屋电气能以低价完成目标,跟交流电技术的积累有着密切联系,由于特斯拉的加入,让西屋电气成为当时交流电领域最为强大的商业公司。

  1893 年 1 月,经过不懈努力,西屋电气交流最终造出了 12 台 75 吨重且的塔型发电机。当时由美国总统亲自按下了世界上第一台具有 2000 马力的交流发电机开关,在那个瞬间,世博会场灯火通明。

  据了解,那次展会吸引了 2700 名观众,其中,100 万以上的观众每人付 50 美分,只为了看看那个光电充盈的世界。

▲灯火通明的世博会

  Geek君有话说

  当爱迪生被通用电气赶出公司后,《电力工程师》杂志颇有影响力的编辑默福德·马丁,专门写过一篇《爱迪生先生的错误》文章,文中他直言不讳:

  毫无疑问,间断的、经常的变化造成了爱迪生公司的重组和管理。那爱迪生对交流电的态度和他的坚决阻挠呢?

  爱迪生先生从一开始就打定主意,毫不妥协地反对它,而且利用他自己的名人效应,利用所有可能的机会诋毁对方。但是潮流是不会改变方向的。

  或许这才是发明大王爱迪生,在光电大战中败北的真正原因。